Vědci v NASA řeší vážný problém, jejich zásoby plutonia stačí už jen na osm let | E15.cz

Vědci v NASA řeší vážný problém, jejich zásoby plutonia stačí už jen na osm let

Vědci v NASA řeší vážný problém, jejich zásoby plutonia stačí už jen na osm let
Plutonium
• 
ZDROJ: Wikimedia Commons (public domain)

Marek Schwarzmann

NASA používá plutonium v radioizotopových zdrojích energie při vesmírných misích. Při dodržení stávajících letových plánů misí ho však má zásoby už jen na osm let.

Lidstvo nebo minimálně americká a ruská vláda mají v rukávu pro příštích několik let či dekád smělé plány na dobývání vesmíru. Všechny tyto pilotované i nepilotované mise, alespoň z pohledu americké strany, ale čelí nečekané komplikaci: nedostatku izotopu plutonia 238.

Tento prvek je totiž hlavní součástí radioizotopových generátorů, které zajišťují výrobu elektrické energie pro stroje z dílen NASA. Pu 238 je navíc jediným z 22 radioaktivních prvků, které jsou „rozumně“ použitelné pro vesmírné lety – byť lidstvo disponuje bateriovými úložišti či solárními panely, ty se na řadu misí nehodí.

Chcete mít své jméno na Marsu? Do příští mise NASA může zasáhnout každý

Stávající potíž je v tom, že izotop Pu 238 přestala americká vláda vyrábět v roce 1988 a stávající mise zásobuje ještě z této produkce. V devadesátých letech minulého století sice došlo k pár nákupům z Ruska, to však kolem roku 2009 také přestalo Pu 238 prodávat. „Patrně proto, že mu rovněž došly zásoby,“ spekuluje list Business Insider, jenž se ohlédl i za anabází, která snahy o znovuobnovení výroby Pu 238 v USA provází již déle než dvacet let.

Celý proces je nejen komplikovaný, ale i nákladný a Kongres USA financování takových projektů bojkotoval až do roku 2011. Tehdy schválil uvolňovat deset milionů dolarů ročně na postavení výrobních reaktorů. Ty staré již byly dávno rozebrány a zbourány a původní personál odešel do důchodu. Od sklonku roku 2015 nové reaktory produkují kolem sta gramů izotopu ročně, do roku 2019 by produkce mohla vzrůst až na 300−450 gramů při nákladech 20 milionů dolarů.

Elon Musk chce vyslat lidskou posádku na Mars už za sedm let

Konstruktéři tak mají aktuálně „skladem“ podle poslední zprávy Government Accountability Office zhruba 35 kilogramů potřebného izotopu. Většina z toho je však již starší výroby a je za polovinou poločasu rozpadu, použitelná je tak zhruba jen polovina těchto zásob: 15−17 kilogramů.

Pro představu: slavná mise Cassini s sebou nesla kolem 23 kilogramů Pu 238. Vědci si však naplánovali, že stejně poháněné sondy v budoucnu vyšlou zkoumat skryté oceány na měsících Jupiteru a Saturnu, opětovně navštíví Uran, Neptun i Pluto, nemluvě o novém vozítku, které by mělo brázdit Mars kolem roku 2020. Stávající produkce by mohla zajistit dostatek materiálu pro mise do roku 2025, poté však jednoduše nebude „odkud brát“.

 

S předplatným můžete mít i tento exkluzivní obsah

Newsletter
Využijte služby
zasílání zpráv do vaší
e-mailové schránky!